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Confusion de retard et délai

31 août 2007

Une confusion à examiner de près

Un jour, une dame anglaise en visite en France a voulu excuser le retard de son mari auprès de ses hôtes en leur expliquant qu'« il avait été délayé par la pluie », confondant ainsi la notion anglaise de delay avec celle de retard en français. Bien que cette même confusion n'ait pas d'effet aussi dissolvant lorsqu'elle se retrouve dans les rapports de circulation d'une certaine chroniqueuse d'une non moins certaine station radiophonique aux prétentions culturelles, il reste qu'il est bien agaçant qu'on sème ainsi, jour après jour, la confusion entre deux termes qui sont loin d'être synonymes.

La notion de délai

Qu'est-ce qu'un délai? C'est essentiellement un temps accordé pour faire quelque chose. Exemple : Veuillez me retourner ce document dans un délai de trois jours. Le mot désigne aussi une période à l'expiration de laquelle il faudra faire une action. Exemple : À la fin du délai fixé, le prévenu sera tenu de se présenter devant le tribunal. Toute notion de hasard ou d'imprévu est exclue de l'idée de délai. Celui-ci est nécessairement lié à un dessein.

La notion de retard

On ne saurait donc confondre le délai avec le retard, qui, lui, est souvent purement circonstanciel ou imprévu. Le retard implique un ralentissement anormal d'un phénomène. La circulation ne connaît pas de délai; elle ne voit que des retards. On ne peut donc parler d'un délai de quinze minutes pour rejoindre le pont Champlain. Il s'agit d'un retard puisqu'il faudra mettre quinze minutes de plus que le temps normal pour arriver au pont. Il peut être alors question d'un temps d'attente, d'un ralentissement, d'une congestion de la circulation, mais certes pas d'un délai.

De la route à l'hôpital

On entend souvent aussi dans les informations des médias l'expression "délai d'attente", appliquée au temps qu'il faut mettre pour avoir accès aux soins de santé. À moins de supposer des intentions perverses aux responsables des services de santé, il ne s'agit pas de délai. Ces retards ne sauraient être intentionnels. Ils sont plutôt circonstanciels. On devrait donc parler de temps d'attente et non de délai.

Robert Dubuc

Le 31 août 2007

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